El mayor robo de nutrientes del mundo

[Img #16059]En el fondo del Pacífico, frente al litoral de México, habita una de las bacterias más grandes del mundo: la Thioploca. Es tan grande que puede notarse a simple vista como un puntito diminuto.

Los individuos de esta especie suelen convivir con otros miembros de su estirpe, conformando así manojos largos y esponjosos de bacterias.

Las Thioploca se alimentan de nitrato, que absorben del agua, y cuando han obtenido su ración, se retiran a su guarida bajo el lecho marino. Las bacterias retroceden por su tubo o “vaina” con una longitud que puede alcanzar los 20 centímetros, hasta llegar al agujero del fondo marino que les sirve de refugio, y cuando necesitan nutrirse nuevamente, emergen de nuevo a través del tubo.

El equipo de Bo Thamdrup, del Centro Nórdico de Estudios de la Evolución de la Tierra en la Universidad del Sur de Dinamarca, y sus colegas del Pomona College en California, y de otras instituciones estadounidenses, ha hecho un hallazgo inesperado sobre esta bacteria gigantesca.

Bacterias Thioploca capturadas por los autores del estudio durante su expedición científica en el Océano Pacífico. (Foto: Loreto de Brabandere)

El equipo de Thamdrup constató que una cantidad sorprendentemente grande de nitrato desaparecía en los puntos ocupados por estas “madrigueras” bacterianas, una cantidad demasiado elevada para atribuirla solo al consumo normal a cargo de estas bacterias enormes.

Cuando Thamdrup y sus colegas investigaron a fondo el caso, vieron que la Thioploca no es la única responsable del consumo del nitrato. Dentro de los tubos, los científicos encontraron que bacterias ajenas a esa especie, mucho más pequeñas, le robaban nitrato a la Thioploca cuando ésta se retiraba a su guarida con su provisión de nitrato. El misterio ha quedado pues aclarado.

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